Αν ο Σαίξπηρ ήταν ράπερ, ο «Βασιλιάς Λιρ» του θα ήταν το «Εmpire». Αντί για έναν ηγεμόνα που αποφασίζει να μοιράσει το βασίλειό του στις τρεις κόρες του, η σειρά του FOX ρίχνει τους προβολείς σε έναν μεγιστάνα του χιπ χοπ που βάζει τους τρεις γιους του να «σκοτωθούν» για το ποιος θα κληρονομήσει την πανίσχυρη δισκογραφική του εταιρεία.

Οι ίντριγκες, οι ανατροπές και τα πισώπλατα μαχαιρώματα στο «Empire» κάνουν τις πιο hardcore σαπουνόπερες να μοιάζουν με θεατρικά σκετσάκια νηπιαγωγείου, η μουσική κοντράρει στα ίσια τις καλύτερες δουλειές του Τζέι Ζι ή του Κάνιε Γουέστ, τα ρούχα είναι για να τα βλέπεις και να κρατάς σημειώσεις, ενώ αν πίνεις ένα σφηνάκι κάθε φορά που εκστομίζονται φαρμακερές ατάκες, θα έχεις γίνει τύφλα πριν φτάσεις στη μέση ενός επεισοδίου.

Ο υποψήφιος για Όσκαρ Τέρενς Χάουαρντ («Hustle and Flow», «Crash», «Iron Man») υποδύεται τον ιδιοκτήτη της δισκογραφικής Empire, Λούσιους Λάιον (το Λούσιφερ θα του ταίριαζε ακόμη καλύτερα), και η Ταράζι Π. Χένσον, υπεύθυνη κατά 90% για τις φαρμακερές ατάκες που προαναφέραμε, είναι η σύζυγός του, Κούκι, που βγαίνει από τη φυλακή ύστερα από 17 χρόνια και διεκδικεί το μερίδιό της στην εταιρεία και την οικογένεια. Αλλά η ψυχή και η καρδιά όλης της σειράς, ο μόνος φωτεινός φάρος μέσα στον επικίνδυνο και αμοραλιστικό κόσμο του «Empire», είναι ο μεσαίος γιος της οικογένειας, Τζαμάλ Λάιον.

Ο Τζαμάλ είναι ο πιο ταλαντούχος, ο πιο ευγενικός, ο πιο καλλιεργημένος από τους τρεις αδελφούς Λάιον, αλλά ο πατέρας του δεν μπορεί να συμβιβαστεί με την ιδέα ότι είναι γκέι. Γιατί όταν πουλάς gangsta rap στα γκέτο και οι καλλιτέχνες σου ακουμπάνε το περίστροφο στο τραπέζι πριν υπογράψουν, απαγορεύεται να είσαι ομοφυλόφιλος. Και πάνω σε αυτό έχει να πει πολλά ο εξίσου ταλαντούχος, ευγενικός και καλλιεργημένος ηθοποιός και μουσικός Τζάσι Σμολέτ, που υποδύεται τον Τζαμάλ στη σειρά.

Ωστόσο, το πρώτο πράγμα που τον ρωτήσαμε στην τηλεφωνική μας συνομιλία, αφορούσε τη φαινομενική επιτυχία της σειράς, που διανύει την τέταρτη σεζόν της. Τι είναι αυτό που κάνει τον κόσμο να κολλάει μαζί της; Η μουσική, οι χαρακτήρες, η ματιά πίσω από την κουρτίνα της μουσικής βιομηχανίας; «Είναι η οικογένεια. Ναι, η σειρά έχει καταπληκτική μουσική, ναι έχει απίθανη μόδα, δράμα πολλών οκτανίων, απίστευτες ατάκες από τον χαρακτήρα της Κούκι, αλλά την ίδια στιγμή, όλα αυτά είναι το φόντο. Στο τέλος της ημέρας, είναι ένα σόου με θέμα την οικογένεια. Και γι αυτό βρήκε αυτή την απήχηση στον κόσμο, γιατί ο καθένας μπορεί να ταυτιστεί με την ανάγκη μιας οικογένειας, όχι απαραίτητα εξ αίματος, αλλά μίας φυλής της οποίας μπορεί να νιώσει μέλος. Και αυτό μου αρέσει στη σειρά, μπορεί να βλέπεις τις εργατικές πολυκατοικίες του Ντιτρόιτ ή ένα μέγαρο στο Γουέστσεστερ, αλλά παραμένει μία σειρά για τη σημασία της οικογένειας».


H οικογένεια Λάιον σε απαρτία. Από αριστερά: Τζάσι Σμολέτ, Τέρενς Χάουαρντ, Τρέι Μπάιερς, Ταράζι Π. Χένσον, Μπραϊσίερ «Yazz» Γκρέι.

Πώς είναι να υποδύεται τον μοναδικό αληθινά καλό – κι ας έχει περάσει κάποιες φορές για λίγο στη Σκοτεινή Πλευρά – χαρακτήρα της σειράς; «Ακόμη και όταν ο Τζαμάλ περνάει στη Σκοτεινή Πλευρά, είναι δικαιολογημένος. Ανακαλύπτει τον εαυτό του μέσα από αυτές τις καταστάσεις. Είναι ακόμη νέος, είναι πιστός, είναι ευκολόπιστος. Είναι ευφυής, αλλά καμιά φορά γίνεται αφελής γιατί ακούει την καρδιά του, και μπορώ να το καταλάβω αυτό. Κι εγώ έτσι κάνω. Ό,τι κακό έχει κάνει στη σειρά, είναι καθαρά λόγω των περιστάσεων».

Βλέποντας τον Τζαμάλ στη σειρά και τον 35χρονο Τζάσι έξω από αυτή, σε τηλεοπτικές του εμφανίσεις, νομίζεις ότι είναι το ίδιο πρόσωπο. Πέρα από το προφανές της εμφάνισης, παρατηρείς το ίδιο χαμόγελο, την ίδια ευγένεια, τις  εκφράσεις, τις κινήσεις, τις ατάκες. «Είναι αλήθεια. Όταν πήρα το ρόλο είχα μόνο ένα κομμάτι χαρτί με το σενάριο. Όλοι μας, όταν υπογράψαμε για το “Empire” είχαμε μόνο το σενάριο και τους χαρακτήρες τους πλάσαμε μόνοι μας. Καθώς περνούσαν οι σεζόν, όλο και περισσότερα στοιχεία των δικών μας προσωπικοτήτων έμπαιναν σε αυτούς τους ήρωες, και αυτό είναι που βλέπετε και εσείς στη σειρά. Η διαφορά μου με τον Τζαμάλ είναι ότι στις προσωπικές ζωές μας το σενάριο είναι εντελώς διαφορετικό. Εγώ έπρεπε να δουλέψω από την αρχή, δεν μου δόθηκε ποτέ χρυσό κουτάλι, ούτε πλαστικό κουτάλι. Δούλεψα για κάθε τι που έχω αποκτήσει, τίποτα δεν μου προσφέρθηκε έτοιμο, ποτέ. Και με αυτόν τον τρόπο αποκτάς μια συγκεκριμένη εργασιακή ηθική και μία δύναμη χαρακτήρα που μπορεί οι αδελφοί Λάιον να μην έχουν, αλλά εγώ σίγουρα τις έχω».

Διατηρεί επαφή με τους συμπρωταγωνιστές του εκτός πλατό; «Είμαστε συνεχώς μαζί, κάθε, μα κάθε μέρα. Κυριολεκτικά. Είτε θα αράζω στο σπίτι του Τέρενς ή στις Ταράζι, ή έρχεται εκείνη σπίτι μου, μαγειρεύω για τον Yazz (σ.σ. ο ράπερ που υποδύεται τον μικρό αδερφό του, Χακίμ) ή την Γκάμπι (σ.σ. Γκάμπουρεϊ Σίντιμπε, η υποψήφια για Όσκαρ πρωταγωνίστρια της ταινίας «Precious», που υποδύεται τη γραμματέα του Λούσιους Λάιον). Ο Τρέι (σ.σ. Τρέι Μπάιερς, που υποδύεται τον μεγάλο του αδελφό, Άντρε) και η Γκρέις (σ.σ. Γκρέις Μπάιερς, η σχέση του Λούσιους για όσο καιρό η Κούκι ήταν στη φυλακή) είναι παντρεμένοι, όλοι τους χαζεύουμε και λέμε “ααα, η τέλεια αγάπη”, καταλαβαίνεις τι εννοώ. Είμαστε σαν πραγματική οικογένεια και αυτή τη χημεία που έχουμε μεταξύ μας εισπράττουν και ο θεατές. Όποτε η σειρά ξεφεύγει από τον άξονα της οικογένειας οι θεατές παραπονιούνται, όταν μας βλέπουν μαζί τους αρέσει γιατί νιώθουν κάτι αληθινό».

Το «Empire» είναι μια σειρά που έχει τερματίσει τον όρο «γκεστ εμφάνιση». Σχεδόν σε κάθε επεισόδιο συναντά κανείς διασημότητες να υποδύονται είτε τους εαυτούς τους είτε λιγότερο ή περισσότερο σημαντικούς χαρακτήρες. Από ηθοποιούς σαν τους Κούμπα Γκούντινγκ Τζούνιορ, Κρις Ροκ, Μαρίσα Τομέι μέχρι τραγουδιστές όπως οι Αλίσια Κιζ (μαζί με τον Σμολέτ στο παραπάνω βίντεο), Κόρτνεϊ Λαβ, Μέρι Τζέι Μπλάιτζ, Μαράια Κάρεϊ, Ρίτα Όρα, Σνουπ Ντογκ,  Λούντακρις... Ο κατάλογος είναι τεράστιος. Μέχρι και η Ναόμι Κάμπελ που έπαιξε για αρκετά επεισόδια στις δύο πρώτες σεζόν επέδειξε εντυπωσιακές ερμηνευτικές ικανότητες. Ποιοι ήταν οι γκεστ της σειράς που εντυπωσίασαν περισσότερο τον Τζάσι Σμολέτ; «Η Πάτι Λαμπέλ και η Γκλάντις Νάιτ (σ.σ. δύο «θεές» της μουσικής που δεν χωράνε σε αυτή την παρένθεση, όσοι νομίζουν ότι δεν τις γνωρίζουν ας τις googlάρουν). Α, και η Φιλίσια Ρασάντ! (σ.σ. ηθοποιός και τραγουδίστρια, γνωστή στο ελληνικό κοινό ως η τηλεοπτική σύζυγος του Μπιλ Κόσμπι.) Είμαι παιδί των 90s, μεγάλωσα με την Πάτι Λαμπέλ και τη Φιλίσια Ρασάντ. Ειδικά η δεύτερη, είναι η απόλυτη! Αν ήσουν παιδί εκεί στα τέλη του '80, αγόρι ή κορίτσι, η Φιλίσια Ρασάντ ήταν ο πρώτος σου έρωτας. Ήταν τα πάντα. Το να δουλέψω μαζί της ήταν ένα όνειρο που έγινε πραγματικότητα».

Ο Τζάσι Σμολέτ είναι ο ίδιος μουσικός, με καταπληκτική σόουλ φωνή. Έγραψε τέσσερα τραγούδια για την πρώτη σεζόν και οκτώ για τη δεύτερη. «Αλλά στην τρίτη και την τέταρτη σεζόν αποτραβήχτηκα, δεν έχω γράψει τίποτα για την τέταρτη σεζόν και για την τρίτη έγραψα μόνο ένα τραγούδι, το “Need Freedom”. Το έκανα για να επικεντρωθώ στο δικό μου άλμπουμ, φύλαξα όλους τους δημιουργικούς μου χυμούς γι αυτό. Αλλά το “Empire” δεν με έχει ανάγκη στη σύνθεση, διαθέτει εκπληκτικούς μουσικούς και παραγωγούς σαν τον Ρόντνεϊ Τζέρκινς (σ.σ. υπεύθυνος για τη μουσική της σειράς από την τρίτη σεζόν και μετά, αντικαθιστώντας τον Τίμπαλαντ)».

Το νέο του σινγκλ κυκλοφορεί στις 5 Ιανουαρίου και το πρώτο του άλμπουμ, με τίτλο «Sum of my music», στις 2 Μαρτίου. Έχει η μουσική βιομηχανία όπως ο ίδιος τη ζει από μέσα καμία σχέση με αυτά που βλέπουμε στο «Empire»; «Δυστυχώς, όσον αφορά τη μουσική βιομηχανία, το “Empire” είναι πολύ κοντά στην πραγματικότητα. Είναι ένα πολύ δύσκολο μέρος. Πάντα λέω ότι η μουσική είναι το πιο όμορφο πράγμα στον κόσμο και απορώ πώς κάτι τόσο όμορφο είναι συνδεδεμένο με κάτι τόσο... καθόλου όμορφο. Ακόμη δεν έχω δει κανέναν να πυροβολεί κάποιον στο μάτι όπως έχει κάνει ο Λούσιους στη σειρά, αλλά ξέρεις... shit happens».

Ανοιχτά γκέι ο ίδιος, με έντονη ακτιβιστική δράση, «παίρνει φωτιά» όταν αναφέρουμε το – υπαρκτό πέρα από κάθε αμφιβολία – θέμα της ομοφοβίας στο χώρο του χιπ χοπ, όπου οι γκέι ράπερ  (είναι πολύ περισσότεροι απ' όσοι νομίζετε) αναγκάζονται να διατηρούν κρυφό τον σεξουαλικό τους προσανατολισμό για να κρατήσουν την καριέρα τους.

«Δεν μου αρέσει αυτό το στερεότυπο που αναπαράγουν όλοι για την ομοφοβία στη βιομηχανία του χιπ χοπ. Η ομοφοβία υπάρχει παντού στον κόσμο, ας ξεκινήσουμε από εκεί. Όσον αφορά την επικέντρωση της προσοχής στο χώρο του χιπ χοπ, θεωρώ ότι είναι ατυχής και λάθος. Γιατί μπορώ να σου πω ότι υπάρχει ακραία ομοφοβία στο χώρο της κάντρι μουσικής και κανείς δεν μιλάει γι αυτό. Δεν θα ακούσεις κανέναν να ρωτάει τον τύπο που παίζει τον γκέι χαρακτήρα στη σειρά “Nashville” για την ομοφοβία στη βιομηχανία της κάντρι. Ε, λοιπόν, υπήρξα τραγουδιστής κάντρι και μπορώ να σε βεβαιώσω γι αυτό. Υπάρχει ρατσισμός, υπάρχει ομοφοβία. Αλλά ξέρεις, όλα αυτά είναι μικροί θύλακες της βιομηχανίας, δεν μπορείς να κρίνεις έναν ολόκληρο χώρο εξαιτίας μερικών ηλιθίων που έχουν τέτοιες απόψεις. Σε όλους μας επιτρέπεται να έχουμε τις απόψεις μας, αλλά αυτό δεν αντιπροσωπεύει ολόκληρες ομάδες ανθρώπων.

»Αυτό που πρέπει να καταλάβουμε είναι ότι η ομοφοβία είναι παγκόσμια επιδημία, κάτι για το οποίο όλοι πρέπει να δουλέψουμε για να το εξαλείψουμε. Αλλά δεν πιστεύω ότι είναι μόνο στη βιομηχανία του χιπ χοπ. Το “Empire” έχει να κάνει με τον συγκεκριμένο χώρο, αλλά αν το σκεφτείς κανείς δεν είναι ομοφοβικός στη σειρά εκτός από τον Λούσιους Λάιον. Όλοι οι άλλοι αποδέχονται πλήρως τον Τζαμάλ. Όχι παραβλέποντας αυτό που είναι, αλλά εξαιτίας αυτού που είναι. Έχω τόσους φίλους σε τόσα μέρη του κόσμου, στην Αγγλία, τη Γερμανία, τη Ρωσία, την Ολλανδία, την Αυστραλία, και όλοι έχουν αντιμετωπίσει αυτό το πρόβλημα της άγνοιας και των κλειστών μυαλών».


Ο Τζάσι Σμολέτ με τον Ρίντλεϊ Σκοτ στα γυρίσματα της ταινίας «Alien: Covenant».

Με μία μουσική καριέρα που ετοιμάζεται να απογειωθεί, με πρωταγωνιστικό ρόλο σε μια από τις πιο επιτυχημένες σειρές των τελευταίων χρόνων και με το Χόλιγουντ να χτυπάει την πόρτα του – φέτος τον είδαμε στην ταινία «Alien: Covenant» – σε ποια κατεύθυνση θα επιλέξει να κινηθεί; «Για μένα όλα είναι μαζί, μουσικές, ταινίες, σειρές, θέλω να τα κάνω όλα. Καμιά φορά λέω ως αστείο ότι θέλω να είμαι “η μαύρη, αρσενική Μπάρμπρα Στρέισαντ” γιατί τα κάνει όλα, σκηνοθετεί, τραγουδάει, γράφει, παίζει, κάνει παραγωγές, είναι ακτιβίστρια και το κυριότερο, τα κάνει όλα καλά. Δεν θα ακούσεις κανέναν να λέει γι αυτή “α, καλή ηθοποιός αλλά δεν μπορεί να τραγουδήσει”, τα κάνει όλα τόσο καλά. Προφανώς, η πρώτη μου αγάπη θα είναι για πάντα η μουσική. Αλλά όσον αφορά την καριέρα μου, έρχονται όλα μαζί. Γιατί δεν είμαι ηθοποιός, δεν είμαι τραγουδιστής, δεν είμαι χορευτής, είμαι καλλιτέχνης. Και ο καλλιτέχνης δημιουργεί ό,τι στο καλό θέλει να δημιουργήσει την κάθε στιγμή».

info
Η σειρά «Empire» προβάλλεται στο FOX Greece καθημερινά Δευτέρα – Παρασκευή σε επανάληψη από τον 1ο κύκλο. Τα νέα επεισόδια της τέταρτης σεζόν είναι διαθέσιμα on demand μέσω FOX Play, oι τρεις προηγούμενες σεζόν στο FOX+. Το FOX είναι διαθέσιμο στην Ελλάδα μέσω COSMOTE TV, Nova και Vodafone TV.