Η νέα έκδοση του πυραύλου της NASA SLS Block 1 κατασκευάζεται προκειμένου να ανεβάσει ξανά τους Αμερικανούς αστροναύτες στη Σελήνη κι ίσως μια μέρα να τους φτάσει με ασφάλεια μέχρι την επιφάνεια του «Κόκκινου Πλανήτη» και ξανά πίσω στη Γη.

Ωστόσο, οι επικεφαλής της NASA ήδη ερευνούν την επόμενη ημέρα μετά την απόσυρση αυτού του πυραυλικού συστήματος, καθώς και της διαστημικής κάψουλας Orion που μεταφέρει στην κορυφή του.

Ο λόγος είναι πως η Αμερικανική Υπηρεσία Διαστήματος αναμένει την κατασκευή των επαναχρησιμοποιούμενων σούπερ-πυραύλων της SpaceX, του Έλον Μασκ και της Blue Origin, του  Τζεφ Μπεζος, η χρήση των οποίων αναμένεται σημαντικά οικονομικότερη από τον «κρατικό» πύραυλο SLS

Τα εν λόγω συστήματα εκτόξευσης είναι το Big Falcon Rocket (BFR) και το New Glenn, της SpaceX και της Blue Origin, αντίστοιχα.

Ωστόσο, η NASA ίσως βρεθεί στην παράξενη θέση κάποιο από αυτά τα πυραυλικά συστήματα να προλάβει την κρατική διαστημική υπηρεσία των ΗΠΑ στη σχεδιαζόμενη επιστροφή του ανθρώπου στη Σελήνη και ίσως να είναι και τα πρώτα διαστημικά προγράμματα που θα ανεβάσουν και τον πρώτο άνθρωπο στον Άρη.

Ο πύραυλος της NASA, SLS, είναι σε θέση να εκτοξεύει σε τροχιά γύρω από τη Γη πολύ βαριά φορτία, βάρους έως και 55 τόνους, όσο είναι χονδρικά το βάρος ενός τανκ του Αμερικανικού Στρατού.

Πολλές νέες εκδόσεις του πυραύλου SLS σχεδιάζονται για το 2020, με την πρώτη να καλείται Block 1. Αυτή η συγκεκριμένη έκδοση πυραύλου αναμένεται να έχει ύψος 98 μέτρων και να είναι σε θέση να βγάλει στο διάστημα φορτίο έως και 70 τόνους.

Η NASA σκοπεύει να στείλει την πρώτη δοκιμαστική αποστολή του Block 1 τον Ιούνη του 2020, κατά την οποία μια διαστημική κάψουλα Orion χωρίς πλήρωμα θα εκτοξευτεί στο διάστημα, θα πραγματοποιήσει μια περιστροφή γύρω από τη Σελήνη και θα επιστρέψει στη Γη.

Η αντίστοιχη επανδρωμένη αποστολή αναμένεται να ακολουθήσει αρκετά χρόνια αργότερα.

Ωστόσο, η υπηρεσία διαστήματος έχει ήδη ξοδέψει 11,9 δις δολ. Στην ανάπτυξη του Block 1 και αναμένεται να δαπανήσει μέχρι το 2021 τουλάχιστον 4 με 5 δις παραπάνω από όσα υπολόγιζε.

Ως αποτέλεσμα, η προγραμματισμένη για τον Ιούνη του 2020 εκτόξευση είναι περί τα 2,5 χρόνια εκτός προγράμματος.

Από την πλευρά της, η SpaceX του Έλον Μασκ πιστεύει ότι θα είναι σε θέση να πραγματοποιήσει τις πρώτες δοκιμαστικές πτήσεις του συστήματός της μέχρι τα τέλη του 2019.

Εξάλλου, ο Μασκ σχεδιάζει την τροποποίηση του επάνω ορόφου του πολύ επιτυχημένου του πυραύλου Falcon 9 σε μια μικρότερη έκδοση του Big Falcon Rocket (BFR), προκειμένου να τεστάρει τις συνθήκες κατά την είσοδο του διαστημοπλοίου στην ατμόσφαιρα και τις πολύ υψηλές θερμοκρασίες που αναπτύσσονται.

Το 2020 ή το 2021, η SpaceX σχεδιάζει να πραγματοποιήσει δοκιμές σε ένα Big Falcon Rocket (BFR) σε πλήρης διαστάσεις, μαζί με το αντίστοιχο διαστημόπλοιο μεταφοράς πληρώματος στην κορυφή του, πραγματοποιώντας μερικές περιστροφές σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη.

Περίπου την ίδια εποχή ο πύραυλος New Glenn της Blue Origin του Μπέζος αναμένεται να πραγματοποιήσει προσεδάφιση στη Σελήνη, προκειμένου να μελετήσει την ύπαρξη πάγου στο δορυφόρο της Γης.

Αν οι πρώτες μη επανδρωμένες πτήσεις της Space X σε τροχιά γύρω από τη Γη ολοκληρωθούν επιτυχώς, η εταιρεία του Μασκ προγραμματίζει να στείλει έναν Ιάπωνα δισεκατομμυριούχο και μια ομάδα καλλιτεχνών στο διάστημα και γύρω από το Φεγγάρι μέχρι το 2023.

Απομένει να δούμε πως η NASA σχεδιάζει να απαντήσει σ’ αυτήν την ουσιαστικά αναβίωση της αποστολής Apollo 8 του 1968. Να σημειώσουμε πως βάσει προγραμματισμού, το 2023 είναι το έτος που η NASA σκοπεύει να στείλει την πρώτη της επανδρωμένη αποστολή γύρω από τη Σελήνη.

Είναι επίσης άγνωστο πως η Εθνική Υπηρεσία Διαστήματος της Αμερικής θα αντιδράσει αν όντως η SpaceX τηρήσει το χρονοδιάγραμμά της για την πρώτη μη επανδρωμένη αποστολή στον Άρη το 2022 και την πρώτη επανδρωμένη αποστολή στον «Κόκκινο Πλανήτη το 2024.

Αυτά τα ορόσημα είναι κατά πολλά έτη κοντινότερα από τους αντίστοιχους στόχους που έχει θέσει η NASA για τη Σελήνη και ίσως μια ολόκληρη δεκαετία από την προσεδάφιση μιας επανδρωμένης αποστολής στον Άρη.

Προς το παρόν, η NASA παραμένει πλήρως προσηλωμένη στις δοκιμαστικές πτήσεις του προγράμματός της για την κατασκευή της νέας διαστημικής της κάψουλας από ιδιωτικές εταιρείες. Η  Boeing με το CST-100 Starliner και η SpaceX με το Crew Dragon ship έχουν ήδη σχεδιάσει και κατασκευάσει τις δικές τους επταθέσιες κάψουλες και περιμένουν την έγκριση για τις πρώτες μη επανδρωμένες και επανδρωμένες δοκιμαστικές πτήσεις.

Από την πλευρά της, η SpaceX φέρεται να επιχειρεί να είναι η πρώτη που θα πετάξει το διαστημόπλοιό της Crew Dragon ship.

Δείτε τα βίντεο και τη συλλογή με φωτογραφίες: