Οι Ντενίσοβανς αποτελούν μυστήριο για τους επιστήμονες.

Μέχρι σήμερα, τα μόνα τους απομεινάρια - λίγα θραύσματα οστών και δόντια - προήλθαν από μια σπηλιά που ονομάζεται Denisova στη Σιβηρία ( εξ ου και το όνομα τους).

Το 2010, οι επιστήμονες κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι με βάση αυτά τα θραύσματα και το DNA τους οι Ντενίσοβανς ήταν ελαφρώς διαφορετικοί από εμάς - Homo sapiens - και λίγο διαφορετικοί από τους Νεάντερταλ, αλλά ότι ζούσαν ταυτόχρονα.

Εν ολίγοις, ήταν ένα τρίτο είδος ανθρώπου.

Αυτό που οι ερευνητές δεν γνώριζαν το 2010 ήταν ότι 30 χρόνια νωρίτερα ένας Θιβετιανός μοναχός βρήκε μέρος μιας γνάθου σε μια σπηλιά στο Θιβετιανό Οροπέδιο, στα Ιμαλαΐα. Ο μοναχός έδωσε το οστό στον Έβδομο Ζωντανό Βούδα, ο οποίος στη συνέχεια το έδωσε στους επιστήμονες. Άρχισαν να μελετούν το κομμάτι του οστού πριν από εννέα χρόνια. Τώρα λένε ότι κι αυτός είναι Ντενίσοβαν.

«Το δείγμα είναι πολύ πιο πλήρες από οτιδήποτε άλλο γνωρίζουμε από το σπήλαιο της Denisova», δήλωσε ο Jean-Jacques Hublin, του Ινστιτούτου Max Planck στη Γερμανία και μέλος μιας κινεζικής και ευρωπαϊκής ομάδας που μελέτησε τη γνάθο και τα δύο υπόλοιπα δόντια της.

«Είναι η πρώτη φορά που οι Ντενίσοβανς εντοπίζονται μακριά από το σπήλαιο της Denisova», λέει.

Το οστό - το ήμισυ της κάτω γνάθου - βρέθηκε σε μια τεράστια σπηλιά, σχεδόν 11.000 πόδια πάνω στο οροπέδιο. Ο Κινέζος επιστήμονας Dongju Zhang του Πανεπιστημίου Lanzhou στην Κίνα λέει ότι αυτοί οι αρχαίοι άνθρωποι «προσαρμόστηκαν επιτυχώς σε ένα περιβάλλον υψηλού υψομέτρου και χαμηλού οξυγόνου πολύ πριν από την άφιξη του σύγχρονου Homo sapiens».

Σημειώνει επίσης ότι υπήρχαν εργαλεία και οστά ζώων στο σπήλαιο. Εάν αυτά τα υπολείμματα είχαν μείνει από τους Ντενίσοβανς, σημαίνει ότι πιθανώς έμεναν εκεί για λίγο διάστημα.

Αλλά το γεγονός ότι ορισμένοι Ντενίσοβανς έμεναν στο Θιβέτ είναι λογικό: Όταν οι επιστήμονες εξέτασαν για πρώτη φορά το DNA από τα οστά Ντενίσοβαν στη Σιβηρία, βρήκαν πολλά γονίδια που έχουν και οι σύγχρονοι άνθρωποι. Ένα από αυτά τα γονίδια που έχουμε κληρονομήσει και είναι κοινό μεταξύ των Θιβετιανών, δίνει στους ανθρώπους τη δυνατότητα να ζουν σε πολύ μεγάλα υψόμετρα με χαμηλά επίπεδα οξυγόνου.

Έτσι, προφανώς, κάποιοι Ντενίσοβανς έζησαν στο οροπέδιο στο Θιβέτ πριν από πολύ καιρό. Το οστό της γνάθου είναι 160.000 ετών.

Ο Matthew Tocheri, παλαιολόγος στο Πανεπιστήμιο Lakehead του Καναδά λέει ότι η ανακάλυψη ενισχύει την θεωρία ότι ο κύριος ποταμός της ανθρώπινης γενεάς χωρίστηκε σε πολυάριθμους παραπόταμους. Και μερικοί ήταν αρκετά μακριά από το mainstream, όπως το 4-πόδι-ψηλό Homo floresiensis, ή το Hobbit. Ζούσε μόλις 50.000 χρόνια πριν σε ένα απομακρυσμένο νησί της Ινδονησίας, αλλά είχε πολυάριθμα χαρακτηριστικά που θυμίζουν ζώα που ζούσαν πριν από εκατομμύρια χρόνια.

«Δεν ήταν πολύ καιρό πριν που οι άνθρωποι ήταν πολύ πιο διαφορετικοί από ό, τι είναι σήμερα», λέει ο Tocheri, «και συνεχίζουμε κάποια από αυτή την ποικιλομορφία επειδή ... έχουμε μερικά από αυτά τα γονίδια που επιβιώνουν μέσα μας». Και μερικές φορές, όπως το γονίδιο χαμηλού οξυγόνου, μας κάνουν πιο προσαρμόσιμους.\

Η έρευνα για το νέο εύρημα εμφανίζεται στο περιοδικό Nature.