Μέχρι χθες, το υπερσυντηρητικό σουνιτικό Βασίλειο εξέδιδε βίζες μόνο σε μουσουλμάνους προσκυνητές, ομογενείς εργαζόμενους και τις οικογένειές τους, και πρόσφατα σε θεατές αθλητικών και πολιτιστικών γεγονότων. Η ανάπτυξη του τουρισμού αποτελεί ένα από τους βασικούς άξονες του προγράμματος μεταρρυθμίσεων του πρίγκιπα διαδόχου Μοχάμεντ μπιν Σαλμάν «Όραμα 2030».

«Το άνοιγμα της Σαουδικής Αραβίας σε ξένους τουρίστες είναι μια ιστορική στιγμή για τη χώρα μας», δήλωσε ο επικεφαλής της σαουδαραβικής επιτροπής τουρισμού, Αχμέντ αλ Χαντίμπ με ανακοίνωσή του.

Ο Χαντίμπ δήλωσε σε συνέντευξή του στο Reuters δήλωσε ότι η αμπάγια (το παραδοσιακό ένδυμα που καλύπτει όλο το γυναικείο σώμα) δεν θα είναι υποχρεωτική για τις γυναίκες τουρίστριες, αλλά το σεμνό ντύσιμο είναι, όπως σε δημόσιες παραλίες. Πρόσθεσε ότι το αλκοόλ θα απαγορεύεται και για τους ξένους επισκέπτες, αναφέροντας πως: «Θα έχουμε αρκετούς τουρίστες που θα έρθουν στη Σαουδική Αραβία για να διασκεδάσουν άλλα πράγματα».

Το Ριάντ θα προσφέρει τουριστικές θεωρήσεις σε υπηκόους 49 κρατών. Οι αιτήσεις θα υποβάλλονται μόνο διαδικτυακά με κόστος περίπου 80 δολάρια και δεν θα υπάρξουν περιορισμοί για ασυνόδευτες γυναίκες, όπως συνέβαινε στο παρελθόν.

Στους τουρίστες θα απαγορεύεται η πρόσβαση στις ιερότερες πόλεις των μουσουλμάνων Μέκκα και Μεδίνα.

Ο Χαντίμπ τόνισε πως το σουνιτικό Βασίλειο προσβλέπει στην προσέλευση τουριστών από χώρες όπως η Κίνα, η Ιαπωνία, η Ευρώπη και οι ΗΠΑ μεταξύ άλλων.

Η Σαουδική Αραβία έχει δαπανήσει δισεκατομμύρια δολάρια προσπαθώντας να οικοδομήσει από το μηδέν μια τουριστική βιομηχανία.

Ωστόσο πολλοί ειδικοί εκφράζουν φόβους πως οι καταγγελίες διεθνών οργανώσεων για παραβιάσεις των ανθρωπίνων δικαιωμάτων στο σουνιτικό Βασίλειο, συμπεριλαμβανομένης της στυγνής δολοφονίας του δημοσιογράφου Τζαμάλ Κασόγκι πέρυσι, μπορεί να αποτρέψουν ξένους τουρίστες να επισκεφτούν τη χώρα.

Το νέο μέτρο προσέλκυσης τουριστών έρχεται μόλις δύο εβδομάδες μετά τις επιθέσεις στις σαουδαραβικές πετρελαϊκές εγκαταστάσεις, για τις οποίες η Ουάσινγκτον κατηγόρησε το Ιράν και οι οποίες κλόνισαν την παγκόσμια αγορά ενέργειας.