«Break, break», «αίτημα επιστροφής», έλεγε απεγνωσμένα ο πιλότος στους ελεγκτές εναέριας κυκλοφορίας, σύμφωνα με τους New York Times ενώ ταυτόχρονα προσπαθούσε να αποφύγει δύο άλλες πτήσεις που προσέγγιζαν στο αεροδρόμιο της Αντίς Αμπέμπα.

Η έκφραση «break, break» χρησιμοποιείται για να δοθεί προτεραιότητα σε ένα μήνυμα και σημαίνει ότι το πλήρωμα αντιμετωπίζει μια κατάσταση έκτακτης ανάγκης την οποία οι πιλότοι δεν καταφέρνουν να διαχειριστούν. «Αίτημα καθοδήγησης για προσγείωση», έλεγε ο πιλότος στον πύργο ελέγχου.

Από την Κυριακή η Ethiopian Airlines είχε ανακοινώσει πως το πλήρωμα του αεροσκάφους είχε ζητήσει να επιστρέψει στο αεροδρόμιο της Αντίς Αμπέμπα.

Οι ελεγκτές δέχθηκαν τα μηνύματα αυτά τρία λεπτά μετά την απογείωση του αεροπλάνου.

Ο πύργος ελέγχου έχασε την επαφή με το πλήρωμα της πτήσης ET302 που κατευθυνόταν προς το Ναϊρόμπι πέντε λεπτά μετά την απογείωση, σύμφωνα με τους New York Times.

Το αεροπλάνο απογειώθηκε στις 08:38 τοπική ώρα (07:38 ώρα Ελλάδος) από την Αντίς Αμπέμπα και χάθηκε από τα ραντάρ έξι λεπτά αργότερα. Ο πιλότος του είχε 8.000 ώρες πτήσης στο ενεργητικό του, ενώ στις 4 Φεβρουαρίου είχε γίνει έλεγχος συντήρησης του αεροπλάνου.

Προς το παρόν τα αίτια του δυστυχήματος παραμένουν άγνωστα. Τα μαύρα κουτιά του, τα οποία περιέχουν τις παραμέτρους της πτήσης και τις συνομιλίες στο πιλοτήριο, έφτασαν στη Γαλλία, όπου θα αναλυθεί το περιεχόμενό τους από το Γραφείο Ερευνών και Αναλύσεων (BEA).