Το TESS, το τηλεσκόπιο της NASA που ανακαλύπτει πλανήτες πέρα από το δικό μας ηλιακό σύστημα, έχει βρει έναν εξωπλανήτη με το τριπλάσιο μέγεθος της Γης που βρίσκεται ... μόλις 53 έτη φωτός μακριά μας. Ανακάλυψε επίσης μια σούπερ-γη κι έναν βραχώδη πλανήτη, κάνοντας τρεις ανακαλύψεις εξωπλανήτων κατά τους πρώτους τρεις μήνες από τότε που άρχισε να επιθεωρεί τον ουρανό τον Ιούλιο.

Ο κοντινός εξωπλανήτης, HD 21749b, περιστρέφεται γύρω από ένα φωτεινό γειτονικό αστέρι, με μια τροχιά 36 ημερών και μια θερμοκρασία επιφάνειας 300 βαθμών Φαρενάιτ. Αυτό είναι ένα πραγματικά κρύο κλίμα, λαμβάνοντας υπόψη πόσο κοντά είναι ο πλανήτης στο αστέρι του.

Η ανακάλυψη ανακοινώθηκε τη Δευτέρα κατά τη 233η συνάντηση της Αμερικανικής Αστρονομικής Εταιρείας στο Σιάτλ.

Η Diana Dragomir, μεταδιδακτορικός ερευνητής στο Ινστιτούτο Τεχνών Αστροφυσικής και Διαστημικής Έρευνας του Ινστιτούτου Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης, δήλωσε: «Είναι ο πιο δροσερός μικρός πλανήτης που γνωρίζουμε γύρω από ένα τόσο φωτεινό αστέρι. Αγνωρίζουμε πολλά για τους πλανήτες με υψηλές θερμοκρασίες, αλλά για εκείνους που είναι πιο δροσεροί, δεν έχουμε πολλά. Αλλά εδώ, ήμασταν τυχεροί και πιάσαμε αυτό και τώρα θα μάθουμς περισσότερες λεπτομέρειες»

Το μέγεθός του, τριπλάσιο του μεγέθους της Γης, τον καθιστά υπο-Ποσειδώνα - αλλά είναι 23 φορές μαζικότερο από τη Γη. Αυτό σημαίνει ότι είναι πιθανότατα ένας πλανήτης αερίων, αντί να είναι βραχώδης σαν τη Γη. Αλλά το φυσικό αέριο είναι αυτό που κάνει την ατμόσφαιρα του να μοιάζει περισσότερο με αυτή του Ουρανού ή του Ποσειδώνα.

Υπάρχουν επίσης ενδείξεις ότι θα μπορούσε να υπάρξει ένας δεύτερος πλανήτης σε αυτό το σύστημα με μια τροχιά 7,8 ημερών - που θα μπορούσε να είναι ο πρώτος πλανήτης μεγέθους γης που αποκαλύφθηκε από το TESS.

Ο Δορυφόρος Έρευνας για τη εύρεση εξωπλανήτων ξεκίνησε τον Απρίλιο.