Ένας πύραυλος της SpaceX που μεταφέρει ένα στρατιωτικό δορυφόρο πλοήγησης των ΗΠΑ εκτοξεύθηκε από το Cape Canaveral της Φλώριδας την Κυριακή, σηματοδοτώντας την πρώτη κρατική διαστημική αποστολή της εταιρείας για τις ΗΠΑ.

Ο πύραυλος Falcon 9 που φέρει δορυφόρο GPS αξίας περίπου 500 εκατομμυρίων δολαρίων και που κατασκευάστηκε από την Lockheed Martin Corp, εκτοξεύθηκε από το Cape Canaveral στις 8:51 π.μ. (1351 GMT). Τέσσερις προηγούμενες προγραμματισμένες εκκινήσεις την περασμένη εβδομάδα, συμπεριλαμβανομένου μιας το Σάββατο, ακυρώθηκαν λόγω καιρικών και τεχνικών ζητημάτων.

Η επιτυχημένη έναρξη είναι μια σημαντική νίκη για την ιδιωτική εταιρεία πυραύλων του δισεκατομμυριούχου Έλον Μασκ, η οποία έχει περάσει χρόνια προσπαθώντας να εισέλθει στην κερδοφόρα αγορά για στρατιωτικές εκτόξευσης όπου κυριαρχούν οι Lockheed και Boeing Co.

Η SpaceX υπέβαλε αγωγή εναντίον της Πολεμικής Αεροπορίας των ΗΠΑ το 2014 για την μη διεξαγωγή διαγωνισμού για την απονομή στρατιωτικού συμβολαίου ύψους πολλών δισεκατομμυρίων δολαρίων για 36 εκτοξεύσεις πυραύλων στην United Launch Alliance. Απέσυρε την αγωγή το 2015, αφού η Πολεμική Αεροπορία συμφώνησε να ανοίξει τον ανταγωνισμό.

Την επόμενη χρονιά, η SpaceX κέρδισε μια σύμβαση της Πολεμικής Αεροπορίας αξίας 83 εκατομμυρίων δολαρίων για την εκτόξευση του δορυφόρου GPS III, ο οποίος θα έχει διάρκεια ζωής 15 ετών.

Ο δορυφόρος είναι ο πρώτος που ξεκίνησε από τιου 32 στην παραγωγή της Lockheed με συμβόλαια αξίας 12,6 δισεκατομμυρίων δολαρίων για το πρόγραμμα Air Force GPS III, σύμφωνα με τον εκπρόσωπο της Lockheed Chip Eschenfelder.

Το λανσάρισμα ήταν αρχικά προγραμματισμένο για το 2014, αλλά υπήρξαν καθυστερήσεις στην παραγωγή, δήλωσε η Πολεμική Αεροπορία.

Ο επόμενος δορυφόρος GPS III πρόκειται να κυκλοφορήσει στα μέσα του 2019, δήλωσε ο Eschenfelder, ενώ οι επόμενοι δορυφόροι υποβάλλονται σε δοκιμές στο εργοστάσιο επεξεργασίας του Colorado της εταιρείας.