Ο Καρδινάλιος Τζορτζ Πελ, ο οποίος ήταν ο τρίτος ισχυρότερος άνθρωπος στο Βατικανό και ο ανώτερος Καθολικός της Αυστραλίας, κρίθηκε ένοχος σεξουαλικής κακοποίησης παιδιών μετά από δίκη που διεξήχθη στη Μελβούρνη.

Η απόφαση πάρθηκε ομόφωνα στις 11 Δεκεμβρίου στο δικαστήριο της Μελβούρνης, αλλά το αποτέλεσμα δεν μπορούσε να αναφερθεί μέχρι τώρα.

Μια προηγούμενη δίκη επί των ίδιων πέντε κατηγοριών, η οποία ξεκίνησε τον Αύγουστο, οδήγησε σε νέα δίκη.

Ο Πελ, ο οποίος αποχωρεί από το ρόλο του στη Ρώμη ως θησαυροφύλακας του Βατικανού, κρίθηκε ένοχος για σεξουαλική διείσδυση παιδιού ηλικίας κάτω των 16 ετών, καθώς και σε τέσσερις κατηγορίες για ανάρμοστη πράξη με παιδί κάτω των 16 ετών τον Δεκέμβριο του 1996 και στις αρχές του 1997 στο Καθεδρικό Ναό του Αγίου Πατρικίου, μήνες αφού ορίστηκε Αρχιεπίσκοπος της Μελβούρνης.

Ο Πάπας Φραγκίσκος, ο οποίος προηγουμένως είχε επαινέσει τον Πελ για την ειλικρίνεια και την ανταπόκρισή του σε σεξουαλική κακοποίηση παιδιών, δεν έχει ακόμη αντιδράσει δημόσια, αλλά μόλις δύο ημέρες μετά την αδήλωτη ετυμηγορία τον Δεκέμβριο, το Βατικανό ανακοίνωσε ότι ο Πελ και δύο άλλοι καρδινάλιοι είχαν αφαιρεθεί από το συμβούλιο του ποντίφικα.

Η πεποίθηση και η πιθανή φυλάκιση του Πελ αναμένεται να προκαλέσει «σεισμό» στα θεμέλια της παγκόσμιας καθολικής εκκλησίας και θα είναι ένα χτύπημα στις προσπάθειες του Πάπα να δείξει πως έχει τον έλεγχο και πως παίρνει μέτρα κατά της σεξουαλικής κακοποίησης.

Η είδηση έρχεται λίγες μέρες μετά από μια πρωτοφανή σύνοδο κορυφής καρδιναλίων και ανώτερων επισκόπων παρουσία του Πάπα στο Βατικανό, που προορίζεται να σηματοδοτήσει μια καμπή για το θέμα που έχει βλάψει σοβαρά την εκκλησία και προκάλεσε τον παπισμό του Φραγκίσκο.