Στις 25 Δεκεμβρίου του 1918 ένας τολμηρός Γάλλος βιομήχανος ξεκίνησε την πρώτη υπηρεσία αεροπορικής αποστολής παγκοσμίως, μεταφέροντας μια επιστολή από την νοτιοδυτική Γαλλική πόλη Τουλούζ στη Βαρκελώνη στη βορειοανατολική Ισπανία. Ήταν η αρχή μιας περιπέτειας που σύντομα θα έβλεπε πρωτοπόρους πιλότους από την εταιρεία, γνωστή ως Aeropostale, να παραδίδουν επιστολές στο Μαρόκο, τη Σενεγάλη στην Αφρική και αργότερα στη Λατινική Αμερική.

Το σχέδιο για τακτική αεροπορική αποστολή δημιουργήθηκε τους τελευταίους μήνες του Α 'Παγκοσμίου Πολέμου από τον οραματιστή καπετάνιο της βιομηχανίας, Pierre-Georges Latecoere. Για να λειτουργήσει όμως, θα έπρεπε να κατασκευαστούν πιο αποδοτικά αεροπλάνα στο εργοστάσιο της Τουλούζ.

Φαινόταν η απόλυτη τρέλα σε μια εποχή που οι πιλότοι πλοηγούσαν χωρίς εξελιγμένα όργανα επί του σκάφους και δεν είχαν καν σφραγισμένα πιλοτήρια.

«Έχω επαναλάβει όλους τους υπολογισμούς, επιβεβαιώνουν τη γνώμη των ειδικών. Η ιδέα μας είναι ανέφικτη», είχε δηλώσει ο Latecoere.

«Υπάρχει μόνο ένα πράγμα στο οποίο πρέπει να συγκεντρωθούμε, δηλαδή να πετύχουμε».

Παράλογες θυσίες

Όταν το αεροπλάνο ξεκίνησε για τη Βαρκελώνη την Ημέρα των Χριστουγέννων το 1918, ο Latecoere καθόταν πίσω από τον πιλότο, Rene Cornemont, σύμφωνα με το βιβλίο «Aeropostale» (2010).

Το αεροπλάνο έκανε το ταξίδι σε δύο ώρες και 20 λεπτά με το σάκο γραμμάτων και δεμάτων. Έτσι εμφανίστηκε η πολιτική αεροπορική αποστολή. Εννέα μήνες αργότερα, τον Σεπτέμβριο του 1919 και με τη χρήση αεροσκαφών Breguet 14, δρομολογήθηκε η αεροπορική σύνδεση μεταξύ Γαλλίας και της αποικίας του Μαρόκου, υπό την ηγεσία του πρώην πιλότου Didier Daurat.

Σύμφωνα με σύμβαση με το γαλλικό κράτος, θα γίνονται οκτώ μηνιαίες πτήσεις από την Τουλούζ προς το Ραμπάτ. Ωστόσο, τον Οκτώβριο του 1920, η εταιρεία έχασε τους πρώτους πιλότους της, όταν συνετρίβη το αεροπλάνο τους. Περισσότερα θανατηφόρα ατυχήματα ήρθαν τους επόμενους μήνες. Ο Τύπος έγραψε για μια «παράτυπη επιχείρηση» και μια «παράλογη θυσία».

Δογματικό δράμα και λογοτεχνικοί θρύλοι

Αλλά καθώς τα αεροσκάφη και η οργάνωση εξελίχθηκαν, ο σύνδεσμος επεκτάθηκε στην Καζαμπλάνκα. Στα τέλη του 1923 η εταιρεία, που μέχρι τότε ονομάστηκε Compagnie Generale d'entreprises aeronautiques (CGA), χρησιμοποιούσε περίπου 100 αεροπλάνα και είχε ήδη μεταφέρει τρία εκατομμύρια επιστολές και 1.344 τολμηρούς επιβάτες.

Η εταιρεία έθεσε τις βάσεις της στο Ντακάρ στη Σενεγάλη, επίσης μια γαλλική αποικία. Αυτό σήμαινε πτήσεις πάνω από εκατοντάδες χιλιόμετρα ερήμου, όπου ζούσαν επαναστατικές μαυριτανικές φυλές.

Αυτό σήμαινε επίσης δύο αεροπλάνα για κάθε διαδρομή, το ένα για να βοηθήσει το άλλο στην περίπτωση μιας αναγκαστικής προσγείωσης. Το 1926 η εταιρεία ανέθεσε στον Jean Mermoz τη σύνδεση αεροπορικής αποστολής Καζαμπλάνκα-Ντακάρ.

Ο Mermoz έγινε μύθος όταν, μετά από βλάβη του κινητήρα, πιάστηκε αιχμάλωτος κι απελευθερώθηκε μετά την καταβολή λύτρων αρκετές μέρες αργότερα.

Ένας άλλος μύθος της διεθνούς ταχυδρομικής αεροπορίας ήταν ο Γάλλος συγγραφέας Antoine de Saint-Exupery, ο οποίος έγραψε το πρώτο του μυθιστόρημα «Courrier sud» όταν εργαζόταν στα τέλη της δεκαετίας του 1920 στο αεροδρόμιο Cape Juby στην ισπανική ζώνη του Νότιου Μαρόκου.

Ήταν εκεί, ανάμεσα στον Ατλαντικό Ωκεανό και τους θόλους της ώχρας της Σαχάρας, που βρήκε το περιβάλλον για το μελλοντικό έργο του «Ο μικρός πρίγκιπας», το οποίο λέει για έναν πιλότο του οποίου το αεροπλάνο συντρίβει στη Σαχάρα, όπου συναντά ένα νεαρό αγόρι.

Η Λατινική Αμερική

Το 1927 η Latecoere πούλησε την εταιρεία στον Γάλλο βιομήχανο Marcel Bouilloux-Lafont, με έδρα τη Λατινική Αμερική και η εταιρεία μετονομάστηκε σε Aeropostale.

Τον Μάιο του 1930 ο Jean Mermoz πραγματοποίησε το πρώτο εμπορικό αεροπορικό πέρασμα στον νότιο Ατλαντικό, μεταξύ του Saint-Louis στη Σενεγάλη και του Natal στη Βραζιλία, με ένα ιστιοφόρο Late 28.

Ο Henri Guillaumet του Aeropostale διέσχιζε τακτικά τα επικίνδυνα βουνά των Άνδεων, παραδίδοντας το ταχυδρομείο μεταξύ του Μπουένος Άιρες και του Σαντιάγκο στη Χιλή.

Τον Ιούνιο του 1930, το Potez έκανε επείγουσα προσγείωση στα βουνά. Σώθηκε από έναν χωρικό μετά από αρκετές μέρες περπάτημα στο χιόνι.

«Αυτό που έκανα, κανένας ηλίθιος δεν θα είχε κάνει ποτέ», είπε στον Saint-Exupery όταν συναντήθηκαν αρκετές μέρες αργότερα.

Η Aeropostale ήταν αυτή τη φορά οικονομικά κερδισμένη. Το 1933 τα περιουσιακά της στοιχεία αγοράστηκαν από μια ομάδα αεροπορικών εταιρειών που αργότερα θα γινόταν η Air France.

Ο Mermoz χάθηκε στη θάλασσα το 1936. Αρκετές δεκαετίες αργότερα η αλληλογραφία του με την οικογένεια και τους φίλους του δημοσιεύθηκε με τον τίτλο «Defricheur du ciel» (πρωτοπόρος του ουρανού).

Η Aeropostale ήταν μόνο η αρχή ενός μακρού καταλόγου εταιρειών αερομεταφορών ανά τον κόσμο μεταξύ των δύο Παγκοσμίων Πολέμων.

Μεταξύ αυτών ήταν η πρώτη πτήση των Βρετανών αεροπόρων John Alcock και Arthur Brown το 1919. Οι πρώτες μεγάλες εθνικές αεροπορικές εταιρείες άρχισαν να σχηματίζουν εκείνη την χρονιά με την ολλανδική KLM, ακολουθούμενη από τη Lufthansa της Γερμανίας το 1926 και την American Pan Am το 1927.