Πάνε σχεδόν οκτώ χρόνια από την ημέρα που η Αγγλική ποδοσφαιρική Ένωση επιβεβαίωσε ότι η εξαγορά της ομάδας ποδοσφαίρου του Λέστερ από μια εταιρεία με έδρα την Ταϊλάνδη είχε εγκριθεί. Ο Μίλαν Μάνταριτς, ο προηγούμενος ιδιοκτήτης του συλλόγου, ο οποίος παρέμεινε ως πρόεδρος αρχικά, ανακοίνωσε: «Σήμερα είναι μια μεγάλη μέρα για τη Λέστερ. Οι ιδιοκτήτες μας είναι φανταστικοί άνθρωποι με απίστευτη φιλοδοξία για το μέλλον. Έχουν μεγάλο χαρακτήρα και ακεραιότητα και θα αγωνιστούν για την επιτυχία της Λέστερ».

Λίγοι θα μπορούσαν να φανταστούν πόσο προφητικά θα έμοιαζαν αυτά τα λόγια, καθώς ο Βιχάι Σριβανταναπράμπα ένας δισεκατομμυριούχος της Ταϊλάνδης, αγόρασε τη Λέστερ για 39 εκατομμύρια λίρες και έβαλε την στάμπα του σε μια μαγική ιστορία αθλητικού θριάμβου ενάντια στις πιθανότητες, που αναζωογόνησαν μια πόλη, αλλά και τη φαντασία και τα όνειρα των ανθρώπων σε όλο τον κόσμο.

Αυτή είναι η κληρονομιά του Βιχάι και θα ζήσει στις καρδιές και το μυαλό του προσωπικού, των παικτών και των υποστηρικτών ενός ποδοσφαιρικού συλλόγου που έζησε το «όνειρο» και τώρα προσπαθεί να συνειδητοποιήσει τα τραγικά γεγονότα του Σαββάτου, όταν το ελικόπτερο με τον ιδιοκτήτη της Λέστερ και τέσσερις ακόμα ανθρώπους συνετρίβη έξω από το γήπεδο «King Power Stadium».

Περίπου μία ώρα νωρίτερα ο Βιχάι έκανε ένα από τα πράγματα που του άρεσαν περισσότερο: Παρακολουθούσε τη Λέστερ να αγωνίζεται.

Ο 60χρονος δεν συνήθιζε να μιλάει πολύ, αλλά οι ενέργειες μιλούσαν πιο δυνατά από τα λόγια ενός ευεργέτη που επένδυσε σοβαρά όχι μόνο στην ομάδα, αλλά συνολικά στην κοινότητα του Λέστερ.

Γι' αυτό άλλωστε και η αίσθηση της απώλειας, σε ολόκληρη την πόλη, ήταν τεράστια. Ο Βιχάι έγινε ένας θρύλος της πόλης όταν αγόρασε το σύλλογο το 2010. Ο 60χρονος δισεκατομμυριούχος της Ταϊλάνδης βοήθησε την ομάδα να κερδίσει την άνοδο από την Λιγκ 1 το 2014 και με την στήριξή του η Λέστερ κέρδισε τον τίτλο της Πρέμιερ Λιγκ πριν από δύο χρόνια. Ήταν το απόλυτο παραμύθι.

Ο Βιχάι έκανε τα αδύνατα όνειρα να γίνουν αληθινά και η πόλη τον έδωσε απλώχερα αγάπη σε αντάλλαγμα. Σε αντίθεση με ορισμένους ξένους ιδιοκτήτες, ο Ταϊλανδός επιχειρηματίας αγκάλιασε την ευρύτερη κοινότητα της πόλης και οι υποστηρικτές της Λέστερ είχαν πάντα έναν καλό λόγο να πουν γι' αυτόν.

Μιλούσαν με αγάπη για τον επιχειρηματία που έδωσε 60 δωρεάν εισιτήρια για να τιμηθούν τα 60α γενέθλιά του τον Απρίλιο του τρέχοντος έτους. Μιλούσαν για τη δωρεά των δύο εκατομμυρίων λιρών για την κατασκευή ενός νέου παιδικού νοσοκομείου στο Λέστερ. Για το ένα εκατομμύριο λίρες που χάρισε για το πανεπιστημιακό ιατρικό τμήμα της πόλης, τις 100.000 λίρες για την ανανέωση του μνημείου του Βασιλιά Ριχάρδου Γ' το 2015 και τις 23.000 λίρες που έδωσε για έναν οπαδό που συγκέντρωνε χρήματα για την έρευνα του συνδρόμου MECP2, τη σπάνια γενετική διαταραχή από την οποία υπέφερε ο γιος του.

Ένας μετριοπαθής και ταπεινός άνθρωπος, ο Βιχάι άφηνε την καθημερινή λειτουργία του συλλόγου στα χέρια των άλλων, κυρίως της Σούζαν Γουέλαν, της διευθύνοντος συμβούλου και του Τζον Ρούντκιν, του διευθυντή του ποδοσφαιρικού τμήματος.

Περιστασιακά, ο Βιχάι καλούνταν να επιλύσει ένα ζήτημα ο ίδιος και είναι ενδεικτικό της εκτίμησης που του είχαν όλοι, ό,τι στις περιπτώσεις που παρενέβη το ζήτημα λύθηκε άμεσα και χωρίς καμία αναστάτωση. Το νέο συμβόλαιο του Τζέιμι Βάρντι την εποχή που κέρδισε η ομάδα τον τίτλο είναι ένα παράδειγμα. Ο Βιχάι ζήτησε από τον Βάρντι να τον δει στον ιδιωτικό χώρο που είχε στο στάδιο - όπου ο Βάρντι δεν είχε ξαναπάει ποτέ - αφού οι διαπραγματεύσεις μεταξύ του ατζέντη του παίκτη και του συλλόγου είχαν φτάσει σε αδιέξοδο. Ο Άγγλος επιθετικός άκουσε την οικονομική πρόταση της ομάδας, άκουσε πόσο πολύ τον εκτιμούσε ο Βιχάι και βγήκε έξω από τη συνάντησή τους ανυπομονώντας να υπογράψει το νέο του συμβόλαιο.

Ο Βιχάι, λέγεται πως είχε αυτό το είδος επίδρασης στους ανθρώπους και η στενή σχέση του με αρκετούς παίκτες της Λέστερ - ο Βάρντι τον προσκάλεσε ακόμα και στο γάμο του - τον έκανε κάτι περισσότερο από έναν ιδιοκτήτη ποδοσφαιρικού συλλόγου γι' αυτούς. Θα έβγαζε την ομάδα έξω κάποιες βραδιές και η γενναιοδωρία του - που όλοι όσοι βρίσκονταν κοντά του επεσήμαναν- ήταν κάτι που όλοι εκτιμούσαν.

Όπως για παράδειγμα όταν, πέρα από τα προβλεπόμενα bonus, μετά την κατάκτηση του τίτλου έδωσε εντολή να δοθεί δώρο σε κάθε παίκτη της Λέστερ και μια BMW.

Ο Βιχάι προτιμούσε να μένει μακριά από το προσκήνιο και χαρακτηρίζονταν ως ένας άνθρωπος που ήθελε να προστατεύσει την ιδιωτικότητα του. Ακόμη και όταν το παραμύθι της Λέστερ ξεδιπλώνονταν και όλοι ήθελαν ένα κομμάτι της επιτυχίας, εκείνος παρέμεινε ήσυχος στο παρασκήνιο. Ωστόσο, πίσω από τη δημόσια σιωπή υπήρξε μια βαθιά αγάπη για τη Λέστερ και μια αμείλικτη αποφασιστικότητα να οδηγηθεί η ομάδα ψηλά.

Σπάνια μιλούσε στους δημοσιογράφους, με εξαίρεση μια σπάνια συνέντευξη Τύπου τον Μάιο του 2014, όταν η Λέστερ είχε μόλις κερδίσει την άνοδο στην Πρέμιερ Λιγκ. Μιλώντας σε δημοσιογράφους στη Μπανγκόκ, ο Βιχάι δήλωσε ότι ήθελε να τερματίσει στην πρώτη θέση της Πρέμιερ μέσα σε τρία χρόνια και ότι ήταν πρόθυμος να δαπανήσει 180 εκατ. λίγες για να φτάσει εκεί.

Μια δήλωση στην οποία κανείς δεν έδωσε ιδιαίτερη σημασία. Ήταν άλλωστε εύκολο να απορριφθεί ως μη ρεαλιστική, ειδικά καθώς η Λέστερ είχε μείνει μακριά από την πρώτη κατηγορία για μια δεκαετία. Περίπου δύο χρόνια μετά από αυτά τα σχόλια, ο Βιχάι και ο γιος του ήταν στο Στάμφορντ Μπριτζ όπου είδε την Τσέλσι να κρατάει την Τότεναμ στην ισοπαλία (2-2), που έκανε την Λέστερ του Κλαούντιο Ρανιέρι να πετυχαίνει το απόλυτο θαύμα, κατακτώντας τον τίτλο της Πρέμιερ Λιγκ.

Το πάρτι έγινε στο σπίτι του Βάρντι στο Melton Mowbray, αλλά ο Βιχάι και η οικογένειά του θα απολάμβαναν μια ξεχωριστή στιγμή πέντε μέρες αργότερα, όταν η Λέστερ πήρε το τρόπαιο μετά από τον εντός έδρα αγώνα με την Έβερτον.

Για δεύτερη φορά ο Βιχάι επέλεξε να μιλήσει εκείνο το απόγευμα του Μαΐου:

«Το πνεύμα μας υπάρχει εξαιτίας της αγάπης που μοιραζόμαστε ο ένας για τον άλλον και της ενέργειας που δημιουργεί, τόσο μέσα όσο και εκτός γηπέδου», είπε. «Και τα επόμενα χρόνια θα συνεχίσει να είναι το μεγαλύτερο πλεονέκτημά μας».