Είναι αρκετά τα στοιχεία που κάνουν το θωρηκτό «Γ. Αβέρωφ» μοναδικό.

Είναι καταρχήν το μοναδικό πλοίο που σώζεται σε ολόκληρο τον κόσμο και το οποίο συμμετείχε και στους δύο παγκόσμιους πολέμους. Είναι επίσης το μοναδικό «ελληνικό έδαφος» στο οποίο δεν πάτησε ποτέ ξένος κατακτητής. Είναι ο «Τυχερός Μπάρμπα Γιώργης», το παρατσούκλι που πήρε από το πλήρωμά του μετά τη ναυμαχία της «Έλλης». Είναι το αβύθιστο πλοίο. Είναι ένα σύμβολο των αγώνων των Ελλήνων για την ελευθερία.

Το πλοίο διατάχθηκε αρχικά από την ιταλική Regia Marina, αλλά οι δημοσιονομικοί περιορισμοί οδήγησαν την Ιταλία να το προσφέρει προς πώληση σε διεθνείς πελάτες. Με το κληροδότημα του πλούσιου ευεργέτη Γεώργιου Αβέρωφ ως προκαταβολή, η Ελλάδα απέκτησε το πλοίο το 1909. Ξεκίνησε το ταξίδι του το 1910 κι έφτασε στην Ελλάδα τον Σεπτέμβριο του 1911.

Το πιο σύγχρονο πολεμικό πλοίο στο Αιγαίο εκείνη την εποχή, υπηρέτησε ως ναυαρχίδα του ναύαρχου Παύλου Κουντουριώτη κατά τον πρώτο πόλεμο των Βαλκανίων και διαδραμάτισε σημαντικό ρόλο στην εδραίωση της ελληνικής κυριαρχίας στο Οθωμανικό Πολεμικό Ναυτικό και στην ενσωμάτωση πολλών νησιών του Αιγαίου στην Ελλάδα.

Μετά τη γερμανική εισβολή στην Ελλάδα τον Απρίλιο του 1941, το Αβέρωφ συμμετείχε στην έξοδο του ελληνικού στόλου στην Αίγυπτο. Απελπισμένα παρωχημένο και επιρρεπής σε μηχανικές βλάβες, πέρασε τα επόμενα τρία χρόνια ως συνοδεία και φρουρά πλοίων στον Ινδικό Ωκεανό και στη διώρυγα του Σουέζ. Τον Οκτώβριο του 1944, μετέφερε την εξόριστη ελληνική κυβέρνηση πίσω στην απελευθερωμένη Αθήνα, μετά την αποχώρηση του γερμανικού στρατού.

Το 1952 εγκαταλείφθηκε, πριν μετακομίσει στον Πόρο, όπου βρισκόταν από το 1956 έως το 1983. Από το 1984 μέχρι σήμερα, έχει αποκατασταθεί ενεργά ως μουσείο στο Ναυτικό Πάρκο του Φαλήρου. Μετά από συντήρηση στα τέλη του 2017, κατάφερε για άλλη μια φορά να πλεύσει (ρυμουλκούμενα) συνοδευόμενο από την ελληνική φρεγάτα Κουντουριώτη (Φ-462) (Φ / Γ Κουντουριώτης) στη Θεσσαλονίκη, όπου έλαβε περισσότερους από 130.000 επισκέπτες την πρώτη ημέρα διαμονής του εκεί.

Κατασκευή και άφιξη στην Ελλάδα

Στις αρχές του 20ού αιώνα, η Ελλάδα αποφάσισε να ενισχύσει τον στόλο της, τα πλοία της οποίας είχαν ξεπεραστεί λόγω της ταχύτατα αναπτυσσόμενης ναυτικής τεχνολογίας της εποχής. Το ναυτικό προμηθεύτηκε οκτώ πολεμικά πλοία μεταξύ 1905-1907, αλλά η σημαντικότερη προσθήκη ήταν το θωρηκτό Γεώργιος Αβέρωφ. Όπως και οι ιταλιές... αδελφές του, η Αμάλφι και η Πίζα, χτίστηκε στα Ναυπηγεία Ορλάντο, στο Λιβόρνο της Ιταλίας. Όταν η ιταλική κυβέρνηση ακύρωσε το τρίτο πλοίο της κατηγορίας λόγω δημοσιονομικών ανησυχιών, η ελληνική κυβέρνηση αμέσως εισήλθε και το αγόρασε δίνοντας προκαταβολή περίπου 300.000 λίρες στερλίνες, το κληροδότημα του εύπορου Έλληνα ευεργέτη, του Γεωργίου Αβέρωφ , του οποίου το όνομα έλαβε στη συνέχεια.

Ξεκίνησε το ταξίδι του από την Ιταλία στις 12 Μαρτίου 1910. Ο πρώτος καπετάνιος, ο Ιωάννης Δαμιανός, έλαβε εντολή στις 16 Μαΐου 1911 και το Αβέρωφ ξεκίνησε αμέσως για την Αγγλία για την Ναυτική Επισκόπηση της στέψης του Βασιλιά Γεωργίου Β'. Η διαμονή στην Αγγλία ήταν ταραγμένη. Ενώ βρίσκονταν για επισκευές, το πλήρωμα του συμμετείχε σε μια μεγάλη φιλονικία με τους ντόπιους. Ο καπετάνιος Δαμιανός θεωρήθηκε ανεπαρκής για να διατηρήσει την πειθαρχία και αντικαταστάθηκε από τον Παύλο Κουντουριώτη. Κατά τη διάρκεια του ταξιδιού στην Ελλάδα, ο Καπετάνιος Κουντουριώτης εκπαίδευσε πλήρως το πλήρωμά του, με την αξιοσημείωτη εξαίρεση της πρακτικής του πυροβολισμού, καθώς τα πυρομαχικά περιορίζονταν σε ειδικές παραδόσεις από τη Βρετανία. Ο Αβέρωφ έφτασε τελικά στον κόλπο του Φαλήρου, την 1η Σεπτεμβρίου 1911. Εκείνη την εποχή ήταν το πιο σύγχρονο και ισχυρό πολεμικό πλοίο των ναυτικών της Βαλκανικής Συμμαχίας ή της Οθωμανικής Αυτοκρατορίας.

Βαλκανικοί πόλεμοι

Με το ξέσπασμα του πρώτου βαλκανικού πολέμου τον Οκτώβριο του 1912, ο Κουντουριώτης ονομάστηκε υποναύαρχος και αρχηγός του Βασιλικού Ναυτικού. Το Αβέρωφ, υπό τον πλοίαρχο Σοφοκλή Δουσμάνη, υπηρέτησε ως ναυαρχίδα του στόλου και πήρε μέρος στην απελευθέρωση των νησιών του βόρειου και ανατολικού Αιγαίου. Κατά τη διάρκεια των ναυμαχιών στην Έλλη (3 Δεκεμβρίου 1912) και στη Λήμνο (5 Ιανουαρίου 1913) εναντίον του Οθωμανικού Ναυτικού, εξασφάλισε σχεδόν μονομερώς τη νίκη και τον αδιαμφισβήτητο έλεγχο του Αιγαίου για την Ελλάδα. Και στις δύο μάχες, λόγω της ανώτερης ταχύτητάς της και του οπλισμού, εγκατέλειψε τη γραμμή μάχης και ακολούθησε μόνο του τον τουρκικό στόλο. Κατά τη διάρκεια της Μάχης της Έλλης, ο Κουντουριώτης, απογοητευμένος από την αργή ταχύτητα των τριών παλαιότερων ελληνικών πολεμικών πλοίων, ανύψωσε τη Σημαία με το γράμμα Ζ που σήμαινε «Ανεξάρτητη Δράση» και έτρεξε προς τα εμπρός μόνος του με ταχύτητα 20 κόμβων κατά του τουρκικού στόλου.

Το Αβέρωφ πέτυχε να διασχίσει το «Τ» του τουρκικού στόλου και επικέντρωσε τα πυρά του ενάντια στην οθωμανική ναυαρχίδα, αναγκάζοντας έτσι τον οθωμανικό στόλο σε άτακτη υποχώρηση. Ομοίως, κατά τη διάρκεια της Μάχης της Λήμνου, όταν τα παλαιότερα θωρηκτά δεν μπορούσαν να ακολουθήσουν το Αβέρωφ, ο Κουντουριώτης δεν δίστασε να συνεχίσει την ανεξάρτητη δράση.

Σε κάθε μάχη το πλοίο υπέστη ελάχιστες ζημιές, ενώ προκάλεσε σοβαρές ζημίες σε αρκετά τουρκικά πλοία. Μετά τη Μάχη της Λήμνου, το πλήρωμα του Αβέρωφ με αγάπη προσφώνησε το πλοίο «Τυχερός Μπαρμπα Γιώργης».

Α' Παγκόσμιος Πόλεμος

Κατά τη διάρκεια του Α Παγκοσμίου Πολέμου, Το Αβέρωφ δεν είδε μεγάλη ενεργή υπηρεσία, καθώς η Ελλάδα ήταν ουδέτερη κατά τα πρώτα χρόνια του πολέμου και σε βαθιά εσωτερική αναταραχή (Εθνικό Σχίσμα). Μετά τις εξεγέρσεις του 1916, καταλήφθηκε από τους Γάλλους και επέστρεψε μόνο μετά την επίσημη ένταξη της Ελλάδας στον πόλεμο από πλευράς των Συμμάχων τον Ιούνιο του 1917. Μετά την ανακωχή, το Αβέρωφ έφτασε με άλλα πλοία των συμμαχικών δυνάμεων στην Κωνσταντινούπολη, όπου έτυχε θερμής υποδοχής από τους πολλούς Έλληνες της Πόλης.

Κάτω από τον υποναύαρχο Ιωάννη Ηπίτη, το Αβέρωφ συνέχισε να λειτουργεί ως ναυαρχίδα του Βασιλικού Ελληνικού Ναυτικού.

Από το 1925 έως το 1927, υποβλήθηκε σε μια σημαντική επισκευή στη Γαλλία. Δεδομένης της ηλικίας της, το κόστος μετατροπής του πλοίου σε καύσιμο πετρελαίου θεωρήθηκε απαγορευτικό. Στις 20 Μαΐου 1937, το Αβέρωφ εντάχθηκε στα πολεμικά πλοία δεκατεσσάρων άλλων εθνών στη εορτές στέψης του Βασιλιά Γεωργίου Ε' στο Σπίτχεντ της Αγγλίας. Ήταν το μοναδικό από τα 150 πλοία που παρευρέθηκαν το οποίο είχε δώσει το παρών και στους προηγούμενους εορτασμούς το 1911 κάτι που υπενθύμισε ο βασιλιάς Γεώργος Β ', ο οποίος καλωσόρισε θερμά τον καπετάνιο του Αβέρωφ.

Β' Παγκόσμιος Πόλεμος

Το πρωί της 18ης Απριλίου του 1941, μετά την κατάρρευση του Ελληνογερμανικού μετώπου, το πλήρωμα του Αβέρωφ αγνόησε εντολές να παραδώσουν το πλοίο στον εχθρό. Υπό τη συνεχή απειλή των αεροπορικών επιδρομών (που είχαν βυθίσει πολλά ελληνικά και βρετανικά πολεμικά πλοία ), το θωρηκτό έπλευσε στον κόλπο της Σούδας, στην Κρήτη. Στη συνέχεια, κατευθύνθηκε στο σταθμό του Ηνωμένου Βασιλείου στη Αλεξάνδρεια, που έφτασε στην Αίγυπτο στις 23 Απριλίου.

Παρόλο που ήταν πολύ αργό πλέον για να εξυπηρετήσει τον βρετανικό στόλο στη Μεσόγειο και επίσης δεν είχε επαρκή αντιαεροπορικό εξοπλισμό, το παλιό θωρηκτό θεωρήθηκε αρκετά κατάλληλο για τη συνοδεία τω πλοίων στον Ινδικό Ωκεανό. Με αυτή την ιδιότητα, θα μπορούσε να προσφέρει περισσότερα πυρομαχικά από ό, τι ένα σύγχρονο βαρέως τύπου πλοίο. Αυτό το καθήκον δεν απαιτούσε επιπλέον ταχύτητα. Έτσι, από τον Σεπτέμβριο του 1941 έως τον Οκτώβριο του 1942, υπό βρετανικό έλεγχο, συνόδευε πλοία κι έκανε περιπολίες στο Ινδικό Ωκεανό με έδρα τη Βομβάη.

Στις 17 Οκτωβρίου 1944, και πάλι ως ναυαρχίδα του εξόριστου Ελληνικού Ναυτικού και υπό την εποπτεία του καπετάνιου Θεόδωρου Κουντουριώτη (γιου του ναύαρχου), μετέφερε την ελληνική εξόριστη κυβέρνηση από το Κάιρο στην απελευθερωμένη Αθήνα. Το Αβέρωφ συνέχισε ως Στρατηγείο Στόλου έως ότου παροπλισθεί το 1952. Στη συνέχεια, το πλοίο παρέμεινε αγκυροβολημένο στη Σαλαμίνα μέχρι τη ρυμούλκηση του στον Πόρο, όπου βρισκόταν από το 1956 έως το 1983.

Το 1984 το Πολεμικό Ναυτικό αποφάσισε να το αποκαταστήσει ως μουσειακό πλοίο και την ίδια χρονιά ρυμουλκήθηκε στο Παλαιό Φάληρο όπου είναι αγκυροβολημένο ως λειτουργικό πλωτό μουσείο, επιδιώκοντας την συντήρηση της ελληνικής ναυτικής παράδοσης.

Το πλοίο θεωρείται ενεργό και κάθε πλοίο του Ελληνικού Ναυτικού που εισέρχεται ή ταξιδεύει στον κόλπο του Φαλήρου τιμά το Αβέρωφ ενώ περνάει.